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Neptune a une tache sombre, photographiée depuis la Terre

Alors que le point planétaire le plus célèbre du système solaire est la Grande Tache Rouge de Jupiter, une tempête épique de 16 000 kilomètres de large qui dure des centaines d’années, d’autres planètes sont également connues pour héberger leurs propres sites. Cela inclut Neptune, qui présentait une grande tache sombre qui a été photographiée pour la première fois par Voyager 2 lors de son passage dans les années 1980.

La tache de Neptune a été appelée la Grande Tache Noire, mais lorsque le télescope spatial Hubble a tenté de l’imager en 1994, elle avait disparu. Aujourd’hui, une tache de Neptune a été photographiée depuis la Terre pour la première fois, à l’aide du Very Large Telescope (VLT) de l’Observatoire européen austral.

Cette image montre la planète Neptune détectée par l’instrument MUSE du Very Large Telescope de l’Observatoire européen austral. À chaque pixel de Neptune, MUSE divise la lumière entrante en couleurs ou longueurs d’onde qui la composent. C’est comme acquérir des images de milliers de longueurs d’onde différentes à la fois, fournissant ainsi une richesse d’informations précieuses aux astronomes. Cette image combine toutes les couleurs capturées par MUSE dans une vue « normale » de Neptune, où une tache sombre est visible en haut à droite. iso/r. Irwin et coll.

« Depuis la première découverte de la tache sombre, je me suis toujours demandé quelles étaient ces caractéristiques sombres éphémères et insaisissables », a déclaré le chercheur principal Patrick Irwin de l’Université d’Oxford dans une étude. déclaration.

Hubble a recommencé à observer Neptune et a remarqué un autre point dans l’hémisphère nord en 2018, donnant aux astronomes la possibilité d’étudier le point pendant qu’il était là. Ils ont utilisé un instrument sur le VLT appelé MUSE, ou Multi-Unit Spectroscopique Explorer, pour obtenir des données spectrales montrant une vue 3D du lieu en observant différents niveaux de l’atmosphère. La recherche indique que cette tache est causée par des particules d’air sombre qui s’accumulent sous la couche de brume de l’atmosphère de la planète.

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« Je suis très heureux d’avoir pu non seulement détecter pour la première fois une tache sombre sur Terre, mais également enregistrer pour la première fois le spectre de réflexion d’une telle caractéristique », a déclaré Irwin.

Cette image montre la planète Neptune détectée par l’instrument MUSE du Very Large Telescope (VLT) de l’Observatoire européen austral. À chaque pixel de Neptune, MUSE divise la lumière entrante en couleurs ou longueurs d’onde qui la composent. C’est comme acquérir des images de milliers de longueurs d’onde différentes à la fois, fournissant ainsi une richesse d’informations précieuses aux astronomes. iso/r. Irwin et coll.

Les chercheurs ont également découvert une tache lumineuse inattendue à côté de la tache sombre, qui serait un type de nuage inhabituel. La recherche montre comment les astronomes peuvent en apprendre davantage sur les atmosphères des planètes lointaines du système solaire depuis la Terre.

« Il s’agit d’une augmentation étonnante de la capacité de l’humanité à observer l’univers. Au départ, nous ne pouvions détecter ces taches qu’en y envoyant des vaisseaux spatiaux, tels que Voyager. Ensuite, nous avons acquis la capacité de les observer à distance en utilisant Hubble. Enfin, co-auteur  » Michael Wong a déclaré. La technologie a évolué pour permettre cela depuis la Terre. « 

La recherche est publiée dans la revue Astronomie naturelle.

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Delphine Perrault

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