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Des échantillons de roche du sol du cratère Jezero montrent un contact important de l’eau avec d’éventuels composés organiques

L’analyse de plusieurs roches au fond du cratère Jezero sur Mars, où le rover Persévérance a atterri en 2020, a révélé une interaction significative entre la roche et l’eau liquide, selon une étude publiée le 24 novembre dans Science. Ces roches contiennent également des preuves compatibles avec la présence de composés organiques.

La présence de composés organiques (composés chimiques avec des liaisons carbone-hydrogène) n’est pas une preuve directe de la vie, car ces composés peuvent être créés par des processus non biologiques.

Persévérance a déjà trouvé des composés organiques dans le delta de Jezero. Les deltas sont des formations géologiques en forme d’éventail créées à l’intersection d’une rivière et d’un lac au bord du cratère. Les scientifiques de la mission Mars 2020 étaient particulièrement intéressés par le delta de Jezero, car de telles formations sont créées lorsqu’une rivière entre, transportant des sédiments à grain fin dans une masse d’eau plus profonde et plus lente. Au fur et à mesure que l’eau de la rivière se répand, elle ralentit brusquement, déposant les sédiments qu’elle transporte et, ce faisant, piégeant et retenant tous les micro-organismes qui pourraient être présents dans l’eau.

Cependant, le fond du cratère, où le rover a atterri pour des raisons de sécurité avant de se rendre dans le delta, était plus un mystère. Au fond des lacs, on s’attendrait à trouver des roches sédimentaires, car l’eau dépose couche après couche de sédiments. Cependant, lorsque le rover s’y est posé et a jeté un coup d’œil, certains chercheurs ont été surpris de constater qu’il y avait des roches ignées (qui sont du magma refroidi) sur le fond du cratère qui contenaient des minéraux qui avaient non seulement enregistré des processus ignés, mais un contact significatif. avec de l’eau.

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« La nature de l’interaction de l’eau avec les roches ignées est très intéressante et chimiquement unique. Il existe des carbonates qui nécessitent la formation de dioxyde de carbone dissous dans l’eau. Il existe également des combinaisons fascinantes de substances telles que les sulfates et les perchlorates, qui sont susceptibles d’avoir formé par l’évaporation de l’eau », explique Eva Schiller (PhD en 22), aujourd’hui boursière postdoctorale au MIT. Schiller, auteur correspondant de l’article scientifique, a mené cette recherche sur le sol du cratère Jezero tout en préparant son doctorat à Caltech.

Les signes de divers types de sels, y compris les carbonates, les sulfates et les perchlorates ainsi que les composés organiques potentiels, sont détectés en un seul endroit à l’aide de SHERLOC, ou en surveillant les environnements habitables avec l’instrument Raman & Luminescence pour les produits organiques et chimiques. Monté sur le bras robotique du rover, SHERLOC est équipé d’un certain nombre d’instruments, dont un spectromètre Raman qui utilise un type spécifique de fluorescence pour rechercher des composés organiques et également voir comment ils sont distribués dans un matériau, donnant un aperçu de la façon dont ils sont conservés à cet endroit.

Collecte d’échantillons par Persévérance sur Mars. Cette image en mosaïque a été obtenue par la caméra WATSON sur le bras robotique du rover. Les carottes de roche ont été forées à partir des deux trous (flèche) dans une roche ignée de la Formation de Muadh. Des carottes mesurant 6 cm de long et 1,3 cm de diamètre ont été scellées dans des tubes à échantillons individuels et sont maintenant stockées à l’intérieur du rover.

dit Bethany Ellman, co-auteur de Sciencepaper, professeur de sciences planétaires et directrice associée du Keck Institute for Space Studies. Les empreintes digitales microscopiques montrent des roches ignées formées et ensuite de l’eau circulant à travers elles, altérant les roches et déposant des minéraux dans les vides et les crevasses. À certains endroits, les données montrent des preuves de matière organique dans ces niches potentiellement habitables. »

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Alors que le rover se dirigeait vers le delta, il a prélevé plusieurs échantillons de roches ignées modifiées par l’eau et les a mis en cache pour une future mission potentielle de retour d’échantillons. Déterminer définitivement la nature des environnements humides passés, la présence et le type de matière organique – et si cela a quelque chose à voir avec la vie – nécessite de renvoyer des échantillons sur Terre pour examen dans des laboratoires dotés d’instruments sophistiqués.

« Ce seront des échantillons clés pour comprendre les environnements de l’ancienne Mars et savoir s’ils avaient des conditions propices à la vie ou même hébergeaient la vie », explique Schiller.

L’article scientifique a plusieurs co-auteurs de plusieurs institutions à travers le monde. Cette recherche a été financée par la NASA, le Conseil européen de la recherche, l’Agence spatiale nationale suédoise et l’Agence spatiale britannique.

Échantillons de roches ignées hydroly modifiées sur le sol du cratère Jezero, MarsLes sciences

Astrobiologie

Delphine Perrault

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