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Une météorite interstellaire a frappé la Terre en 2014, et maintenant les scientifiques veulent la rechercher au fond de l’océan

En 2014, un objet s’est écrasé dans l’océan au large de la Papouasie-Nouvelle-Guinée. Les données recueillies à l’époque indiquaient que la météorite pourrait bien être un objet interstellaire et, si c’est vrai, le troisième objet connu (après Oumuamua et Borisov), et le premier connu sur Terre. Lancer une expédition sous-marine pour les trouver serait loin, mais les retombées scientifiques pourraient être énormes.

On pense que l’objet stellaire candidat, surnommé CNEOS 2014-01-08, mesure environ un demi-mètre de large, et ses origines interstellaires possibles ont été identifiées pour la première fois par Amir Siraj, alors étudiant diplômé, et Avi Loeb, professeur à Harvard. En utilisant des données d’index concernant la trajectoire de l’objet, Siraj et Loeb ont conclu qu’il pourrait provenir de l’extérieur de notre système solaire en raison de sa vitesse héliocentrique inhabituellement élevée – en d’autres termes, il se déplaçait à des vitesses suggérant qu’il pourrait ne pas être bien lié gravitationnellement au Soleil. .

Cependant, il y a un problème. Les données utilisées pour mesurer l’impact de l’objet sur Terre provenaient d’un satellite espion du département américain de la Défense, conçu pour surveiller les activités militaires terrestres. En tant que telles, les valeurs d’erreur exactes de la mesure sont un secret bien gardé – l’armée américaine s’est méfiée de permettre aux capacités précises de leurs satellites de devenir des informations du domaine public. Mais sans ces détails, une grande partie de la communauté scientifique reste naturellement réticente à classer officiellement CNEOS 2014-01-08 comme un objet interstellaire. L’article de Siraj et Loeb reste donc inédit, car il n’a pas encore passé l’examen par les pairs.

Cependant, leur affirmation a été renforcée en avril 2022, lorsque Joel Moser, scientifique en chef du Commandement des opérations spatiales de l’US Space Force, a examiné les données classifiées en question et « a confirmé que l’estimation de la vitesse rapportée par la NASA était suffisamment précise pour indiquer un chemin interstellaire. « 

L’US Space Command a confirmé que CNEOS 2014-01-08 a suivi une trajectoire interstellaire en avril 2022.

Alors que la classification scientifique officielle du CNEOS 2014-01-08 semble vouée à rester dans les limbes pour l’instant, la déclaration de l’US Space Force a suffi à convaincre Siraj et Loeb de son origine interstellaire, et ils sont maintenant passés à suggérer des moyens possibles de trouver et étudier l’objet de près.

Une grande partie de la météorite aurait brûlé lors de sa descente dans l’atmosphère terrestre, ne laissant probablement que des fragments éparpillés sur le fond de l’océan. Cependant, tout espoir n’est pas perdu, car les données de suivi du satellite, combinées aux données existantes sur le vent et l’océan, peuvent fournir une zone de recherche raisonnable de 10 km sur seulement 10 km. Plus important encore, les fragments devraient être magnétiques, de sorte qu’un navire remorquant avec un gros aimant ramassera probablement de petits fragments de météorite du fond de l’océan. Siraj et Loeb suggèrent de le faire, et ils se sont associés à une société de conseil en technologie océanique pour y arriver.

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Dans une interview avec univers aujourd’hui L’année dernière, Loeb expliquait que de telles recherches pourraient nous donner « l’opportunité de mettre la main sur les ruines et de voir si c’est naturel, si c’est un rocher, ou, vous savez, une petite partie de ceux-ci [interstellar objects] C’est peut-être artificiel. »

Entretien avec Avi Loeb, 8 avril 2021.

Loeb s’est exprimé ces dernières années sur la possibilité que des objets interstellaires tels que CNEOS 2014-01-08, Oumuamua et Borisov puissent être des êtres artificiels créés par une intelligence extraterrestre. en tant que chef de Projet GalileoL’un de ses principaux domaines de recherche est la recherche de preuves de la vie intelligente dans l’univers. Mais ses affirmations plus extravagantes ont attiré les critiques de certains de ses pairs de la communauté astronomique. Dans le cas de CNEOS 2014-01-08, cependant, Loeb ne va pas jusqu’à suggérer qu’il s’agit d’un artefact étrange. « Ce résultat ne signifie pas que la première météorite interstellaire a été créée artificiellement par une civilisation technologique et n’est pas d’origine naturelle », ont écrit Siraj et lui dans le dernier d’entre eux. papier Esquisse d’une expédition océanique. Mais Loeb pense apparemment que cela ne ferait pas de mal de lever les yeux et de jeter un coup d’œil.

Même s’il ne s’agissait que d’une roche – ce qui est de loin l’explication la plus probable – cela nous en dirait long sur la composition de la matière rocheuse en dehors de notre système solaire, et cela constituerait en soi une nouvelle donnée précieuse.

Apprendre encore plus:

Siraj LoebLa découverte d’une météorite d’origine interstellaire(ArXiv).

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Siraj, Loeb et Gallaudet, « Expédition en mer par Galileo Project pour récupérer des fragments de la première grande météorite interstellaire CNEOS 2014-01-08. (ArXiv).

Delphine Perrault

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