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Le message : Pourquoi l’exploration lunaire nécessite-t-elle moins de collectionneurs de roches humaines ?

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Merci à Peggy Hollinger et Benjamin Parkin pour leur excellent article sur le regain d’intérêt pour l’alunissage (FT Weekend, 26 août).

Il est intéressant de lire que plusieurs pays envisagent de faire atterrir une sorte de véhicule sans pilote sur la seule lune de la Terre. La technologie et l’ingénierie sont impressionnantes, et il ne fait aucun doute qu’avec le temps, les États-Unis feront à nouveau atterrir des astronautes sur la surface de la Lune, comme première étape avant de tenter une mission humaine sur Mars.

L’article est principalement consacré à la réduction des coûts des missiles et aux rivalités nationales, tant politiques que militaires. Il a été brièvement suggéré que nous avions beaucoup à apprendre sur la géologie de la Lune, ce qui, d’une manière ou d’une autre, contribue à justifier l’alunissage.

En 1977, j’ai eu la chance d’examiner des roches anorthosite collectées en décembre 1972 par l’astronaute Gene Cernan et le géologue Harrison Schmitt à bord d’Apollo 17.

Cependant, depuis lors, des progrès étonnants ont été réalisés dans les technologies de télédétection et d’imagerie, qui ont considérablement réduit le besoin d’atterrisseurs humains et de collecteurs de roches.

Grâce à la mission Lunar Prospector en orbite basse de 1998-1999, nous avons pu identifier le permafrost aux pôles lunaires, qui contient d’importants dépôts de glace d’eau.

Nous disposons également d’une carte complète de la composition chimique de la surface lunaire.

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La technologie de télédétection se développe à un rythme rapide. À tel point qu’il faut s’interroger sur la valeur scientifique d’envoyer davantage d’atterrisseurs lunaires et même d’envoyer des humains sur Mars. La combinaison de la télédétection par satellite et d’un très petit nombre d’atterrisseurs sur certaines planètes et autres lunes peut sans aucun doute nous donner des résultats scientifiques encore plus étonnants, et à un coût bien inférieur.

Roger Doncia
Whitchurch, Shropshire, Royaume-Uni

Delphine Perrault

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