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200 millions d’années plus tard, des chercheurs ont découvert des parasites dans le caca fossilisé d’un ancien prédateur

Kham Riang, Thaïlande – Un ancien prédateur aquatique se promenait peut-être avec des maux d’estomac il y a 200 millions d’années. Une nouvelle étude a découvert une multitude de parasites encore détectables dans les excréments de cette bête fossilisée.

L’animal a été l’un des premiers prédateurs de la planète, notent les chercheurs, un phytosauride semi-aquatique semblable à un crocodile. Cependant, cette créature a été infectée par des vers ronds et plusieurs autres parasites. On pense que les matières fécales, également connues sous le nom de coprolithe, appartiennent à ce prédateur.

Un fragment de coprolite de sept centimètres a été analysé par une équipe de l’Université de Mahasarakham en Thaïlande et a découvert six structures entre 50 et 150 micromètres de longueur. Une structure, avec une coquille épaisse, a été identifiée comme un œuf de nématode, tandis que les autres étaient soit des œufs supplémentaires, soit des kystes primaires.

Les parasites jouent un rôle commun et important dans les écosystèmes, mais les parasites anciens sont difficiles à étudier en raison de la rareté des archives fossiles. Parce que les parasites habitent souvent les tissus mous de leur hôte, ils survivent rarement sous forme de fossiles, à moins qu’ils ne soient piégés dans autre chose, comme les excréments.

Coprolithes cylindriques du Trias tardif, décrits dans la revue Un de plusIl a été trouvé dans la formation Huai Hin Lat en Thaïlande et a plus de 200 millions d’années. La découverte représente le premier enregistrement de parasites chez un hôte vertébré terrestre de la fin de l’Asie du Trias et offre un rare aperçu de la vie d’un animal ancien apparemment infecté par plusieurs espèces parasites.

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Parasites du premier type rencontrés chez les vertébrés coprolites. (crédit : PLoS One)

Cette découverte s’ajoute également aux exemples connus limités d’œufs de nématodes conservés dans les coprolites d’animaux mésozoïques.

L’auteur de l’étude, Thanet Nonsrach, note que des parasites de plusieurs espèces, y compris des œufs d’Ascarida (vers ronds), ont été trouvés dans des coprolites probablement produits par un phytosaure ressemblant à un crocodile.

Les auteurs de l’étude ont écrit dans Communiqué de presse.

L’équipe a conclu que ces découvertes représentent une contribution majeure à notre compréhension scientifique de la distribution et de l’écologie des parasites dans un passé lointain.

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L’écrivain du Southwest News Service, Jim Levman, a contribué à ce rapport.

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Delphine Perrault

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