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Paula Padusa bat Victoria Azarenka pour remporter Indian Wells

Indian Wells, CA – À ses dates habituelles de mars, le BNP Paribas Open a été un tremplin pour les grands talents ces dernières années.

Naomi Osaka a remporté le titre en 2018 puis a remporté l’US Open en bouleversant Serena Williams en finale. Bianca Andreescu a remporté le titre en 2019 et a fait de même.

Le temps nous dira de la 27e tête de série, Paula Padusa, qui a remporté son premier titre dimanche avec une victoire de 7-6 (5), 2-6, 7-6 (2) contre Victoria Azarenka lors de la finale qui en a nécessité trois. Des heures et quatre minutes d’effort et de souplesse dans des températures approchant les 90 degrés.

À 23 ans, Padusa était plus âgé qu’Osaka ou Andreescu lorsqu’ils ont commencé à courir à Indian Wells Tennis Park. Mais elle était autrefois une adolescente prodige et maintenant elle rend justice à son talent. Lundi, il entrera pour la première fois dans le top 20 à la 13e place.

Padusa est née à New York où ses parents espagnols vivaient et travaillaient, mais bientôt la famille est retournée en Espagne où elle a commencé à jouer au tennis.

Elle a été reconnue très tôt comme quelqu’un avec ce genre de motivation et de talent pour devenir la prochaine grande joueuse espagnole après Arantxa Sánchez Vicario, Conchita Martinez et Garbiñe Muguruza.

Elle a joué son premier tournoi satellite professionnel à 14 ans, a remporté deux manches de l’Open de Miami en tant que coureuse sauvage à 17 ans en 2015 et a remporté le titre junior à Roland-Garros plus tard dans l’année. Mais elle a eu du mal avec les attentes et la tournée, traversant une dépression complète qui l’a obligée à avoir du mal à sortir du lit, sans parler de s’entraîner pour la compétition.

Padusa a cherché de l’aide professionnelle, a trouvé un nouvel entraîneur qui l’a aidée à rééquiper son jeu et à reconstruire sa confiance, et en janvier 2019, elle s’est qualifiée pour son premier tournoi du Grand Chelem à l’Open d’Australie.

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Elle a choisi de parler ouvertement de ses problèmes de santé mentale, en enregistrant une vidéo en 2019 relatant son parcours. Mais son ascension vers l’élite a commencé sérieusement après la suspension des tournées professionnelles pendant cinq mois en raison de la pandémie de coronavirus en 2020. Padusa a atteint le quatrième tour de Roland-Garros, qui a été reporté du printemps à octobre, après quoi une forte off- A l’Open d’Australie cette année, elle s’apprêtait à bien se retrouver, pour finir, comme Azarenka, en quarantaine après un vol charter à destination de Melbourne.

Les joueuses ont fini par perdre au premier tour, mais Padusa a connu une saison exceptionnelle : elle a remporté son premier titre WTA à Belgrade en mai, puis a emboîté le pas en atteignant les quarts de finale à Roland-Garros, le quatrième tour de Wimbledon. et les quarts de finale des Jeux olympiques de Tokyo.

À 5 pieds 11, elle a une présence physique et une grande puissance sur ses coups de service, avant et arrière. Mais elle est aussi une pulsion naturelle, capable de contre-attaquer depuis les coins et de poursuivre les tirs que l’habile Ons Jabeur a tenté contre elle en demi-finale de vendredi.

Azarenka a posé un tout autre défi. Alors que Jabeur s’appuie sur les effets et les changements soudains de vitesse, Azarenka est une joueuse en ligne droite à son niveau le plus dangereux lorsqu’elle peut effectuer une coupe complète à l’arrière ou sur le terrain et trouver un angle aigu avec son meilleur coup : reversé. C’est aussi très efficace sur le net, où il s’est beaucoup épanoui dimanche.

Anciennement classée n ° 1, Azarenka n’a pas connu sa meilleure saison en 2021. Mais c’est sur le court dur qu’elle est la plus dangereuse, et Indian Wells est depuis longtemps l’un de ses lieux de pêche les plus heureux.

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Il n’y a pas de tournois majeurs en Biélorussie, la patrie d’Azarenka. Mais cette partie sèche des États-Unis est une région où l’on se sent aussi chez soi. Après avoir quitté sa ville natale de Minsk pour trouver de meilleures opportunités de formation, elle a vécu en Arizona à l’adolescence et a ensuite acheté une maison à Manhattan Beach, en Californie, dans la région de Los Angeles.

Elle a remporté des titres en simple à Indian Wells en 2012 et 2016, l’année où elle semblait sur le point de reprendre la domination du football féminin. Au lieu de cela, elle est tombée enceinte de son fils Leo et a quitté la tournée pendant environ un an. Après son retour, elle était constamment non compétitive et n’a pas pu quitter la Californie à un moment donné en raison d’une longue bataille pour la garde des enfants avec son ex-petit ami Billy McKeig.

Mais elle a encore quelques bonnes notes : surtout, elle a participé à la finale de l’US Open l’année dernière. Elle est toujours l’une des attaquantes de ballon les plus pures et les meilleures attaquantes du football féminin.

« Je vous ai vu plusieurs fois », a déclaré Padusa à Azarenka, 32 ans, lors de la cérémonie d’après-match de dimanche. « Je me souviens avoir dit à mon entraîneur que j’espère jouer comme elle un jour. »

« Merci de m’avoir tant inspiré », a ajouté Padusa. « Je ne serais pas ici sans toi.

Dimanche, Azarenka a failli devenir la première triple championne du simple féminin d’Indian Wells. Après avoir perdu le premier set à des températures proches de 90 degrés, elle a fait demi-tour pour remporter le second alors que Padusa avait du mal à atteindre la même cohérence par rapport à la ligne de base.

Azarenka a évoqué une énergie positive tout au long du match, levant les poings et se déplaçant délibérément entre les points. Bien que Padusa ait pris une avance de 2-0 dans le dernier set, Azarenka n’a pas faibli. Elle a riposté à 2-2, puis a battu l’Espagnole 4-4 pour obtenir l’opportunité de servir pour le match.

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À 30-0, Azarenka n’était qu’à deux points de la victoire, mais après près de trois heures à courir après le titre, elle s’est perdue, faisant des fautes non compulsives sur les quatre points suivants pour perdre son service et permettre à Padusa de revenir dans la course. à 5-5.

Elle n’a pas perdu l’occasion, capturant le bris d’égalité qui a suivi avec une avance rapide de 3-0, brisant un coup droit pour étendre l’avance à 4-1, puis concluant le match sur son premier point du tournoi avec une autre victoire en coup droit.

C’était une touche finale sur la plus grande victoire de la carrière de Padusa, et elle a rapidement laissé tomber sa raquette, est tombée sur le terrain et a commencé à pleurer, ses mains couvrant son visage.

« Un rêve devenu réalité », a-t-elle déclaré, remerciant son équipe de soutien et le directeur du tournoi Tommy Haas après la victoire.

« Je sais que c’était des moments très difficiles, alors j’apprécie tout ce que vous avez fait », a déclaré Padusa à Haas.

Il s’agissait en effet d’une version inhabituelle et stimulante de ce tournoi prestigieux, qui a été annulé en 2020 en raison de la pandémie et reporté au mois d’octobre de cette année. Mais malgré l’absence de stars féminines comme Ashleigh Barty, Naomi Osaka ou Serena Williams et des foules beaucoup plus réduites que d’habitude, le BNP Paribas Open 2021 a connu une finale digne de la réputation durement gagnée de l’événement.

Si tout se passe comme prévu, et qu’il n’y a aucune garantie à l’ère du coronavirus, Padusa défendra son premier titre en seulement cinq mois. L’édition 2022 devrait se dérouler dans sa fenêtre habituelle du 7 au 20 mars.

Delphine Perrault

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