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L’histoire du cirque français

Affiche de cirque Fernando

Hazel Smith retrace les nobles manières des acrobates, des artistes clowns et des clowns, du XVIIIe siècle à Versailles en passant par le Cirque du Soleil.

Sous le chapiteau, le public est excité. Les acrobates et les cavaliers aériens, comme les oiseaux, raviront bientôt la foule. Les funambules défiant la mort et les casse-cou cracheur de feu feront haleter le public. C’est le cirque, avec un petit quelque chose pour tout le monde, où le charme et les caprices se mêlent aux sarcasmes et aux manières glauques des clowns de rue. En complément de l’image, le tintement d’un membre du cirque et une étrange flagellation des quatre coins du monde.

La France aime le cirque depuis que le jockey anglais Philip Astley a impressionné Louis XV avec les chevaux, les acrobates, les jongleurs et les clowns qu’il a amenés à Versailles en 1782. Astley et ses fils continueraient à construire l’Amphithéâtre Anglais, qui se trouve sur la Place de la République aujourd’hui.

Pendant la Révolution française, Antonio Franconi, maître des oiseaux d’Astley, loue le théâtre à son employeur et le Cirque Olympique Franconi devient le premier cirque français. Franconi et ses fils ont apporté de nombreuses améliorations à leur scène, notamment en fixant le diamètre de la piste de cirque à 13 mètres, ce qui reste la norme à ce jour. Cela signifiait qu’il était facile pour les artistes en tournée de transférer leur travail de cirque en cirque, et que la scène en tournée créait une relation intime entre les artistes et leur public.

Photographie sépia 300dpi coloriée à la main de Jules Lyotard.  fin du XIXe siècle.
Photographie coloriée à la main, sépia coloriée à la main de Jules Lyotard. © Victoria and Albert Museum

bague magique

À l’intérieur de l’arène magique, les amateurs de cirque ont été témoins de dangers et de dangers, et ont été émerveillés par l’athlétisme fantastique et l’absurdité des acrobates et des clowns. Le cirque a utilisé une variété d’artistes du monde entier pour rendre le spectacle coloré et attrayant. Outre les couteaux et les marcheurs sur cordes, il y avait des jongleurs, des marcheurs sur échasses et des convertis. Mais la loterie originale du cirque était un canular.

Les premiers cirques européens étaient dirigés par des familles équestres qui dépendaient de leurs chevaux pour les transporter d’une ville à l’autre. Le cirque mobile a gagné en popularité avec l’avènement du voyage en train, ce qui a facilité le transport du matériel et des transporteurs nécessaires pour monter de grandes tentes. Au fil du temps, un groupe d’espèces exotiques mobiles a rejoint les rangs et le dompteur de lion est devenu un nouveau membre vénéré de la famille du cirque.

Adèle Fam - Sangel
Photo © Dominique Secher Cirque d’Hiver Bouglione

mobile fêtes foraines Ou des divertissements, bientôt apparus aux portes de Paris. Des campements bédouins de voitures en bois usées entouraient les pavillons colorés qui comprenaient des merveilles de cirque et des spectacles annexes insolites pour seulement une fraction de l’entrée de l’un des cirques permanents de la ville.

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Au milieu du XIXe siècle, Paris était un centre de spectacles de cirque. Tous sont spécialisés dans les affaires équestres, clowns et acrobates, chacun attirant une clientèle spécifique. En 1840, le Cirque d’Été a ouvert ses portes, et il a travaillé pendant les mois les plus chauds pour encombrer les Champs-Élysées dans la classe supérieure. Du côté le plus frais du calendrier était le Cirque d’Hiver, qui a attiré un public local diversifié. Situé rue Amelot dans le 11e arrondissement, cet amphithéâtre à 20 faces a ouvert ses portes en 1852 sous le nom de Cirque Napoléon.

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Peinture équestre Toulouse-Lautrec au cirque Fernando. © Art Institute of Chicago / Wikipédia

La plus grande évolution du XIXe siècle est due à Jules Léotard, qui portait une combinaison une pièce. Léotard a développé un travail de tiges de trapèze, de cordes, d’anneaux et de gréement, et son spectacle défiant la gravité a fait ses débuts au cirque Napoléon en 1859. Lyotard immortalisé dans une chanson de 1867, Le jeune homme audacieux dans l’avion swing. Aujourd’hui, le cirque d’Heovere Bouglioni, dirigé par les frères Boglioni depuis 1934, est le plus ancien cirque encore actif au monde et est toujours un cirque à service complet avec des danseurs et des exploits de derring-do.

Ouvert en 1875 pour le plus grand bonheur des artistes de la Belle-Époque à Montmartre, le Cirque Fernando est rapidement devenu des habitués de Renoir, Degas, Seurat et Toulouse-Lautrec parmi un public de 2 500. Fernandos leur a donné libre accès à un croquis des interprètes au travail – pour les artistes c’était une façon pour eux de représenter la vie moderne ; Il a généré une grande publicité pour les propriétaires.

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Le célèbre trio de Fratellini. © Wikimédia

En raison de leurs emplois non conventionnels, de leurs manières bohèmes et de ce que les gens respectables considéraient comme une morale douteuse, les artistes et les cirques étaient des esprits de clan en marge de la société. Edgar Degas a peint Miss La La au Cirque de Fernando, Renoir y a peint Les Jongleurs, le pointillisme de Georges Seurat, “Le Cirque”, dépeint avec précision les mécènes du théâtre. Toulouse-Lautrec a créé de nombreux dessins et pastels représentant des performances au cirque de Fernando. Pour d’autres affichistes, comme Jules Chéret, le cirque, c’était du pain et du beurre.

Lorsque Fernando passa entre les mains du célèbre clown espagnol Jerónimo ‘Boom Boom’ Medrano, la politique des portes ouvertes se poursuivit et un nouveau troupeau d’artistes fut attiré par le cirque Medrano, dont Pablo Picasso, Georges Braque et Henri Matisse. Picasso était fasciné par le mode de vie itinérant de l’acrobatie, ou acrobaties Dans leurs costumes de clown flamboyants, ils ont peint en 1905 pendant la période rose, parfois connue sous le nom de période du cirque.

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Attention : futurs festivals

L’entourage de Picasso se lie d’amitié avec les célèbres clowns Rico, Alex et Grok. Le travail de Grock était un savant mélange d’erreurs gestuelles et musicales, et il était autrefois l’artiste le mieux payé au monde. Le Medrano, surnommé “Le Temple des Clowns”, a accueilli nombre des plus grandes figures mondiales, de Gerónimo Medrano lui-même à Buster Keaton, et a lancé l’extraordinaire carrière des Fratellinis, stars du cirque européen. Le bâtiment a été démoli en 1974 – aujourd’hui, Medrano Circus est un cirque itinérant.

Grok 1904
Grock en 1904. Auteur inconnu.

La maison d’origine de l’hippodrome a été démolie en 1897 pour être reconstruite en 1900 sur le boulevard de Clichy avec 5 000 places, soit la moitié de sa capacité d’origine. L’ouverture du nouvel hippodrome a été un grand événement impliquant 200 artistes, six éléphants et 50 chevaux. L’hippodrome a organisé des compétitions sportives et des événements équestres massifs et, lorsqu’il était inondé, simulait des batailles navales épiques. Il a fermé en 1911 parce qu’il ne pouvait plus remplir suffisamment de sièges et a été converti en salle de cinéma, reflétant l’évolution des goûts en matière de divertissement. La vraie grande ère du cinéma est arrivée, faisant disparaître le cirque des projecteurs. Les offres stagnaient, aucune nouvelle innovation n’émergeant depuis des décennies. Les droits des animaux commencent également à être une préoccupation publique. Le milieu du 20e siècle a été une période de crise pour le cirque et de nombreux grands noms du domaine ont fait faillite.

Benoît Duché
Acrobaties au Circus Bloom. © Circus Bloom 2017 / Benoit Duché

la rentrée

Federico Fellini aurait déclaré que Paris était “la ville qui a fait du cirque un art”. Mais pour ceux qui ont un penchant pour le fléchissement ou le piétinement, il y avait peu de chance que son art s’affine si l’on n’était pas né dans une famille d’artistes. Les années 1970 ont vu la formation de deux écoles de cirque professionnelles en Europe, toutes deux fondées par des artistes de cirque issus de familles françaises légendaires. Annie Fratelini, issue d’une longue lignée de clowns, fonde l’Ecole Nationale du Cirque en 1975, tandis que le célèbre Alexis Gross ouvre l’école à Carré. Des affaires intimes et familiales aux plus grandioses en passant par la taille du Cirque du Soleil, le cirque français présente généralement jusqu’à 1 000 spectacles par an. En 1981, le gouvernement français a soutenu cette forme d’art, créant un cadre pour soutenir la forte vie de cirque dont la France jouit aujourd’hui et pour faire du pays un centre mondial de représentation et d’étude du cirque.

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Aujourd’hui, les écoles de cirque n’enseignent pas les tours d’éléphants et n’entraînent pas les tigres. Historiquement, les animaux de cirque étaient maltraités mais l’attitude de la France à son égard a changé. “Il est temps que la fascination de nos ancêtres pour ces créatures sauvages ne signifie plus qu’ils finissent en captivité”, a déclaré la ministre de la Transformation environnementale, Barbara Bombelli, en septembre 2020. La France interdira progressivement l’utilisation d’animaux sauvages – ours, tigres, lions et éléphants – dans les cirques ambulants, mais pas dans les salles permanentes.

Esthétique et Mathématiques

Cirque Phénix
À l’intérieur du cirque Phoenix. © Laurent Bognet

Le cirque moderne se concentre désormais sur l’acrobatie plutôt que sur les animaux, captivant le public avec son spectacle de grâce, de force, d’humour et de costumes glamour, le tout lié à une narration unique et à une bande-son innovante.

Alors que le traditionnel Cirque d’Hiver Bouglione existe toujours avec des chevaux, des canons à haute corde et des canons humains, le nouveau cirque français présente un mélange pointu de traditions du cirque mélangé au réalisme de la culture urbaine. La compagnie parisienne Cirque Alexis Gruss se présente comme un spectacle de peinture équestre, comique et musicale. Fin 2021, Le Cirque Phénix célébrera les femmes du cirque. La France abrite également le Mondial du Cirque de Demain et le Cirque de Paname au Bois de Boulogne, une vitrine de lumière, de couleur, de danse et de chant avec des numéros atmosphériques et des tours de force.

Certains, comme Le Zebrè de Belleville, offrent une ambiance plus intimiste, façon cabaret. Promu comme le plus petit cirque de boîte de nuit d’Europe, les funambules, les trapézistes et les jongleurs se produisent au plus haut niveau pendant que les clients profitent de dîners aux chandelles.

Cirque Scheffer, Paris
Cirque de Hever. © Wikimédia / DXR

D’autres sont contre-culturels et radicaux, comme Cirque Électrique, une bande dessinée électro-clown dans laquelle les libertaires ne sont presque jamais habillés. Depuis 1995 environ, il faut voir pour croire leurs performances expérimentales innovantes.

Il y a un cirque autour de l’hexagone pour tous les goûts. Archaos, un cirque alternatif de premier plan situé à Marseille, présente des cascades défiant la mort telles que jongler avec une tronçonneuse. C’est les cheveux qui bougent sous le chapiteau du Circus Bloom à Besançon. Les acrobaties et les coureurs aériens ont élu domicile au Nowhere Circus à Amiens, tout comme le joyau architectural du Cirque Jules Verne. Pendant ce temps, le Festival international du Cirque du Baie entame cette année sa neuvième saison. Il semble donc que 239 ans après que Philip Astley ait diverti le roi, le cirque est toujours aussi important dans la culture française.

Folies Gross - Olivier Bragon
grosse folie. © Olivier Bragon

De la France d’aujourd’hui

Juliette Deforest

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