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L’hélicoptère Mars de la NASA « téléphone à la maison » après avoir été hors ligne pendant 63 jours

Le minuscule giravion, qui a pris un vol vers la planète rouge avec la sonde au début de 2021, a déjà survécu après sa mission initiale de 30 jours pour prouver la viabilité de sa technologie sur cinq vols d’essai.

Depuis lors, il a été déployé des dizaines de fois, servant d’éclaireur atmosphérique pour aider son compagnon à roues à rechercher des signes de vie microbienne ancienne il y a des milliards d’années, lorsque Mars était beaucoup plus humide et plus chaude qu’elle ne l’est aujourd’hui.

Le vol Ingenuity 52 a été lancé le 26 avril, mais les contrôleurs de mission du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Californie ont perdu le contact alors qu’il descendait à la surface après un saut de deux minutes à 1 191 pieds (363 mètres).

La perte des communications était à prévoir, puisque la colline se dresse entre Créativité et Persévérance, qui fait office de relais entre le drone et le sol.

Cependant, « c’est la plus longue période que nous ayons passée sans entendre parler d’une entreprise jusqu’à présent sur la mission », a déclaré à l’AFP Joshua Anderson, directeur de la création de JPL.

« La créativité est conçue pour prendre soin d’elle-même lorsque des lacunes de communication comme celle-ci se produisent, mais nous avons toujours un sentiment de soulagement lorsque nous obtenons enfin une réponse. »

Jusqu’à présent, les données indiquent que les hélicoptères sont en bon état. Si les autres bilans de santé reviennent à la normale, Ingenuity sera prêt pour son prochain voyage, vers l’ouest en direction d’un affleurement rocheux que l’équipe de Persévérance souhaite explorer.

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Ce n’est pas la première fois que la créativité souffre d’un échec de communication. Les hélicoptères naviguaient autour d’un ancien delta fluvial lorsqu’ils ont disparu pendant environ six jours en avril, « une durée atrocement longue », a écrit Travis Browne, ingénieur en chef, dans un article de blog.

Cunégonde Lestrange

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