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Les responsables de la NASA dévoilent les premières images en couleur du télescope spatial Webb

Une fois sur place, le télescope a subi un processus de plusieurs mois pour déployer tous ses composants, y compris un écran solaire de la taille d’un court de tennis, aligner ses miroirs et calibrer ses instruments.

Avec Webb maintenant finement réglé et entièrement concentré, les astronomes se lanceront dans une liste de projets scientifiques sélectionnés de manière compétitive pour explorer l’évolution des galaxies, les cycles de vie des étoiles et les atmosphères des exoplanètes et des lunes lointaines de notre système solaire externe.

L’ensemble préliminaire d’images était un secret bien gardé jusqu’à vendredi, lorsque l’agence spatiale a publié une liste de cinq sujets célestes choisis pour sa grande révélation mardi au Goddard Space Flight Center de la NASA dans le Maryland.

Les grâces et les cris de la « Glamour Team » de James Webb ont accueilli près de 300 scientifiques, ingénieurs de télescopes, politiciens et hauts fonctionnaires de la NASA et de ses partenaires internationaux dans un auditorium bondé et animé avant les remarques d’ouverture.

Je ne savais pas que j’allais assister à un rassemblement enthousiaste aujourd’hui », a déclaré l’administrateur de la NASA, James Nelson, depuis le podium, ravi que « chaque image soit une découverte ».

Coup d’œil présidentiel

Le président américain Joe Biden a sauté sur le dévoilement avec son briefing à la Maison Blanche lundi pour publier la première image – une image d’un amas de galaxies baptisé SMACS 0723 qui révèle l’aperçu le plus détaillé de l’univers primitif jamais enregistré.

Parmi les quatre autres « cibles » de Webb obtenues en images rapprochées mardi, deux énormes nuages ​​​​de gaz et de poussière projetés dans l’espace par des explosions stellaires pour former des incubateurs de nouvelles étoiles – la nébuleuse Carina et la nébuleuse de l’anneau sud, chacun des milliers de lumière années loin de la Terre.

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Le premier groupe comprend un autre groupe de galaxies connu sous le nom de Quintette de Stephan, qui a été découvert pour la première fois en 1877 et comprend plusieurs galaxies décrites par la NASA comme « piégées dans une danse cosmique de fréquentes rencontres rapprochées ».

La NASA présentera également la première spectroscopie Webb d’une exoplanète – environ la moitié de la masse de Jupiter située à plus de 1 100 années-lumière – pour détecter les signaux moléculaires de la lumière filtrée traversant son atmosphère.

Delphine Perrault

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