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Les humains effacent des milliards d’années de données d’anciennes météorites : ScienceAlert

Un moyen populaire et facile de vérifier si un morceau de roche est une météorite et de quel type de météorite il s’agit, efface par inadvertance des informations inestimables enfermées à l’intérieur.

Des scientifiques du MIT aux États-Unis et de l’Université de la ville de Paris en France ont découvert que l’utilisation d’aimants de terres rares tels que le néodyme efface et écrase l’enregistrement magnétique enfermé dans les minéraux ferromagnétiques des météorites. Étant donné que de nombreuses météorites qui tombent sur Terre contiennent une proportion importante de fer, cela signifie que nous manquons de données importantes sur la façon dont les champs magnétiques dans l’espace ont modifié ces météorites au cours de milliards d’années.

« Les météorites fournissent des archives inestimables de la formation et de l’évolution planétaires. Les études de leur paléomagnétisme ont limité l’accrétion dans le disque protoplanétaire, l’évolution thermique et la différenciation des planètes mineures, et l’histoire de la dynamique planétaire.

« Cependant, le potentiel de ces enregistrements magnétiques pour faire progresser le domaine de la science planétaire est gravement entravé par une technique largement utilisée : l’application d’aimants manuels pour faciliter la classification des météorites », Tapez une équipe Dirigé par le scientifique planétaire Foteini Vervelidou du MIT.

« Toucher un météore avec un aimant provoque une destruction presque instantanée de son enregistrement magnétique. »

L’exposition à un champ magnétique peut avoir un effet intéressant sur les minéraux. Lorsqu’un morceau de roche se forme, les cristaux contenus dans les minéraux ferromagnétiques peuvent s’aligner sur le champ magnétique et, dans certains cas, se magnétiser eux-mêmes, fournissant un enregistrement de la force et de l’alignement du champ magnétique qui l’a provoqué.

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Ici sur Terre, l’étude de ces enregistrements est connue sous le nom de paléomagnétisme, et les scientifiques les utilisent pour comprendre l’histoire du champ magnétique terrestre et comment il a évolué et changé au fil du temps. Le sol sous nos pieds est riche de ces archives et nous avons pu en apprendre beaucoup sur notre monde en constante évolution.

On s’attendrait à ce que d’autres mondes rocheux détiennent des records similaires, mais notre accès à ceux-ci est clairement plus restreint. Mars, par exemple, est d’une grande importance. Le champ magnétique terrestre est généré par une dynamo : un fluide conducteur, en mouvement et en rotation au plus profond de la planète qui convertit l’énergie cinétique en énergie magnétique.

Mars n’a plus de dynamo active et la disparition de son champ magnétique global est un mystère. Les roches anciennes de Mars peuvent en dire plus sur la période de l’histoire de Mars où il s’agissait d’une dynamo active ; Les vieilles roches de Mars arrivent rarement sur Terre.

Météorite Black Beauty, NWA 7034. (Nasa)

La météorite Black Beauty, également connue sous le nom de Afrique du Nord-Ouest 7034Un exemple célèbre a été récupéré dans les sables du Sahara marocain en 2011. C’est l’une des plus anciennes météorites martiennes sur Terre, contenant des fragments datant de 4,4 milliards d’années – lorsque le système solaire et les planètes qu’il contient n’étaient que des bébés.

Les scientifiques pensaient qu’il devait conserver un enregistrement de la dynamo de Mars à cette époque, mais lorsqu’ils sont allés vérifier les enregistrements magnétiques dans des morceaux de roche, Ils n’ont rien trouvé – Aucune trace. Quels que soient les enregistrements magnétiques de Mars restés dans la NWA 7034 après son voyage sur Terre, ils ont été décimés par les aimants que les chasseurs de météorites ont utilisés pour vérifier leurs découvertes.

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Ce phénomène a été observé dans de nombreuses météorites, mais personne n’a mené d’enquête systématique sur la manière dont il se produit. Fervelido et ses collègues ont donc mené une analyse en plusieurs étapes, combinant la modélisation numérique, la ré-aimantation des basaltes au sol à l’aide d’un aimant à main et l’étude de 9 fragments de la météorite originale qui a produit NWA 7034.

Tout d’abord, ils ont calculé l’amplitude du champ magnétique autour de l’aimant manuel et l’effet de ce champ sur des roches de différentes tailles. Ensuite, ils ont testé les résultats de leurs calculs sur des fragments de basalte broyé, mesurant l’aimantation des roches avant et après exposition à un aimant au néodyme.

De nombreuses pièces ont été complètement démagnétisées après exposition à l’aimant manuel, et d’autres étaient compatibles avec la démagnétisation partielle observée dans les morceaux de météorite.

L’étude susmentionnée de 2014 sur la NWA 7034 a révélé que la pierre a été effacée, mais d’autres fragments de la météorite d’origine peuvent encore conserver des traces de l’enregistrement magnétique d’origine. La prochaine étape de la recherche consistait donc à tester ces autres parties. Malheureusement, Vervelidou et son équipe ont découvert qu’il n’y avait aucune trace de ces enregistrements. Il a été complètement effacé.

Cependant, la recherche a montré que la perturbation magnétique est progressive et suit une courbe similaire à la démagnétisation. Ainsi, les scientifiques qui étudient la magnétisation des météorites à l’avenir ont une idée de la profondeur de la démagnétisation, ce qui leur permet de trouver des échantillons qui retiennent les champs magnétiques fossilisés, soit des processus planétaires, soit du système solaire lui-même.

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En attendant, il existe déjà des techniques disponibles qui peuvent aider à identifier les météorites sans détruire des informations privilégiées précises.

« De nombreuses études ont démontré que l’utilisation de compteurs de susceptibilité magnétique est une méthode précise et non destructive pour l’identification et la classification des météorites. Ils peuvent être utilisés non seulement pour faire la distinction entre les météorites et les roches terrestres, mais aussi pour différencier les différents types de météorites », écrivent les chercheurs.

« Nous gardons espoir que davantage d’appariements de pierres de NWA 7034 et de nouvelles découvertes de météorites martiennes seront disponibles dans un avenir proche, sans les effets de la remagnétisation. »

Recherche publiée dans Planètes JGR.

Delphine Perrault

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