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Le fossile révèle pourquoi certains oiseaux préhistoriques ont vécu tandis que d’autres se sont éteints

Chicago – Le mystère de la raison pour laquelle certains oiseaux anciens ont survécu à l’événement d’extinction de masse qui a anéanti les dinosaures il y a 66 millions d’années est sur le point d’être résolu. Deux études récentes soulignent l’importance de la mue, le processus par lequel les oiseaux perdent et repoussent leurs plumes, pour déterminer le sort des espèces d’oiseaux préhistoriques. Les plumes sont la caractéristique déterminante des oiseaux, remplissant de multiples fonctions telles que le vol, le camouflage et la protection. Comprendre l’évolution de la mue et ses variations entre les groupes d’oiseaux est essentiel pour comprendre l’évolution et la survie des oiseaux.

dit Jingmay O’Connor, conservateur associé des reptiles fossiles au Chicago Field Museum Communiqué de presse. « Nous voulons savoir comment ce processus a évolué, comment il différait d’une population d’oiseaux à l’autre et comment il a façonné l’évolution et la survie des oiseaux. »

Une étude rapporte la découverte de plumes vieilles de 99 millions d’années conservées dans de l’ambre. Les plumes témoignent de la mue des jeunes et révèlent un ensemble unique de caractéristiques que l’on ne trouve pas chez les oiseaux modernes. L’oiseau appartenait probablement à un groupe éteint appelé les Enantiornithines, qui étaient très précoces, ce qui signifie qu’ils sont nés avec des plumes et étaient relativement autonomes. Cette découverte indique que ces oiseaux anciens ont connu une mue simultanée, perdant toutes leurs plumes à la fois.

Illustration de ce à quoi pourrait ressembler un oiseau Enantiornithine nouvellement éclos. Photo de Yu Chen et Shondong Pei.

« Lorsque l’astéroïde a frappé, les températures mondiales auraient chuté précipitamment et les ressources seraient devenues rares, donc non seulement ces oiseaux auraient des besoins énergétiques plus élevés pour rester au chaud, mais ils n’avaient pas les ressources pour y répondre », ajoute O’Connor. . , qui a poursuivi en disant que la fusion rapide des Enantiornithines peut présenter des défis pendant les périodes de stress environnemental.

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Dans une étude distincte, O’Connor et le chercheur postdoctoral du Field Museum, Youssef Kyat, ont étudié les schémas de mue chez les oiseaux modernes afin de mieux comprendre l’évolution du processus. Les chercheurs ont détecté une mue active dans un échantillon de spécimens d’oiseaux modernes conservés au Field Museum. Les résultats ont révélé que les oiseaux au plumage séquentiel, qui remplacent progressivement quelques plumes à la fois, étaient plus répandus que ceux au plumage synchrone, toutes les plumes de vol se détachant et repoussant en quelques semaines. La mue synchrone est principalement observée chez les oiseaux aquatiques peu dépendants du vol.

Le manque de preuves de la mue chez les oiseaux fossiles est cohérent avec l’hypothèse de l’étude selon laquelle les synapsides sont sous-représentées dans les archives fossiles. O’Connor suggère que l’absence de mue chez les oiseaux fossiles indique que les oiseaux préhistoriques ont peut-être mué moins fréquemment ou ont subi une mue simultanée et non sur une base annuelle comme la plupart des oiseaux modernes.

Des études confirment l’importance de la mue dans la compréhension de la survie des oiseaux préhistoriques. Les différences dans les processus de mue entre les oiseaux anciens et modernes fournissent des informations précieuses sur les facteurs qui contribuent à la survie d’espèces d’oiseaux spécifiques après une extinction massive. Bien que la perte de cheveux à elle seule n’ait peut-être pas été le seul déterminant, elle semble avoir joué un rôle important dans la formation du succès évolutif des dinosaures aviaires, donnant naissance aux diverses espèces d’oiseaux que nous voyons aujourd’hui.

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Les résultats ont été publiés dans la revue Biologie des communications.

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Delphine Perrault

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