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L’espace peut-il détenir les secrets du bien vieillir ? Lancement d’une fusée SpaceX avec des cellules musculaires humaines

Une fusée SpaceX Falcon 9 décollera dans l’espace mardi avec des cellules musculaires cultivées en laboratoire pour essayer de mieux comprendre pourquoi les humains vieillissent et comment ils vieillissent.

L’étude, appelée MicroAge, est menée par des chercheurs britanniques de l’Université de Liverpool, qui cherchent à mieux comprendre pourquoi les muscles s’affaiblissent avec l’âge pour aider à lutter contre les effets du vieillissement.

La fusée sera lancée depuis le Centre spatial Kennedy en Floride et se retrouvera à la Station spatiale internationale (ISS). Les cellules musculaires subiront ensuite plusieurs expériences en microgravité sur la Station spatiale internationale.

Des expériences sont effectuées dans l’espace où les muscles des astronautes sont affaiblis dans l’espace en raison du manque de gravité car il n’est pas nécessaire d’utiliser des tissus supplémentaires.

Le professeur Anne McCardle, de l’Institut du cycle de vie et des sciences médicales de l’Université de Liverpool, a déclaré : « L’identification des mécanismes sous-jacents responsables de la perte de masse musculaire et de force avec l’âge fait l’objet de nos recherches depuis plusieurs années.

« Les astronautes en microgravité perdent de la masse musculaire et de la force à un rythme accéléré par rapport aux personnes âgées sur Terre, fournissant un modèle unique pour identifier les mécanismes sous-jacents à la perte musculaire rapide, non seulement chez les astronautes, mais pertinents pour les personnes âgées sur Terre. »

Les cellules envoyées à la Station spatiale internationale ont la taille d’un grain de riz. Ils seront placés dans des mini-supports imprimés en 3D et une fois qu’ils atteindront la Station spatiale internationale, certaines des 24 cellules seront stimulées électriquement pour faire de l’exercice. D’autres cellules seront exposées à des quantités accrues de protéines de choc thermique protectrices, dont l’équipe de Liverpool a déjà montré qu’elles offrent une protection contre la fonte musculaire liée à l’âge.

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« L’équipe a dû travailler très dur au cours des trois dernières années pour surmonter les nombreux défis liés à l’envoi de notre science dans l’espace », a déclaré le professeur Malcolm Jackson de l’Université de Liverpool.

Il a dit que l’équipement électronique nécessaire pour mener ces études remplit généralement un grand bureau, mais nous avons réussi à le réduire à la taille d’une pile de cartes.

« Ce travail de développement sur des systèmes robotiques et miniatures représente une innovation passionnante qui pourrait avoir une application plus large à l’avenir », a ajouté Jackson.

La société britannique Kayser Space a conçu et construit des dispositifs scientifiques pour ingérer des cellules musculaires afin de s’assurer qu’elles survivent aux changements potentiels de température, de vibration et de force d’accélération pendant le lancement.

L’Agence spatiale britannique a fourni 1,2 million de livres (1,4 million d’euros) de financement à l’Université de Liverpool pour l’expérience.

Des scientifiques de l’université se sont rendus au Kennedy Space Center pour cultiver des cellules musculaires avant le lancement.

Delphine Perrault

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