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La première découverte étonnante du télescope Webb de « nuages ​​enfumés » sur une exoplanète

La même équipe de chercheurs qui a pris le télescope spatial James Webb (JWST) la semaine dernière. La première image directe d’une planète hors de notre système solaire Il a confirmé la présence de nuages ​​de silice ressemblant à de la fumée dans une autre atmosphère.

Résultat supposé depuis de nombreuses années publié Un nouveau document de recherche (non évalué par des pairs) révèle qu’une exoplanète appelée VHS 1256 b a une atmosphère violente et turbulente remplie de nuages.

Cependant, ces nuages ​​ne sont pas constitués de gouttelettes de vapeur d’eau, mais plutôt de particules de silicate ressemblant à de la fumée. « La meilleure façon de penser à ces nuages, ce sont les choses qui sont composées de minuscules particules… sauf que ces nuages ​​de silicate sont faits de la même chose que les grains de sable », a déclaré Sacha Hinckley, professeur agrégé au département. Physique et astronomie à l’Université d’Exeter et chercheur principal pour l’un des 13 programmes scientifiques précoces du JWST.

Les astronomes qui ont modélisé les atmosphères des exoplanètes à l’aide d’ordinateurs pendant des décennies ont prédit que ces particules ressemblant à de la fumée devraient exister dans ces atmosphères, mais seul JWST a la couverture de longueur d’onde pour les détecter définitivement.

En plus des nuages, l’équipe a également trouvé du dioxyde de carbone dans l’atmosphère de VHS 1256 b – quelques jours plus tard JWST a découvert le dioxyde de carbone autour d’une autre exoplanète pour la première fois. Cette « deuxième fois » n’a pas fait l’actualité grand public, ce qui aide à replacer ces découvertes dans leur contexte. JWST est actuellement mis à l’épreuve car il est utilisé pour faire les toutes premières observations infrarouges de l’univers, alors attendez-vous à un tas de « premières » dans les prochains mois.

Par exemple, ils ont également détecté une atmosphère turbulente sur VHS 1256 b. « Dans une atmosphère calme, il y a un rapport attendu, disons, de méthane et de monoxyde de carbone », a déclaré Hinckley. « Mais dans de nombreuses atmosphères d’exoplanètes, nous constatons que ce rapport est très asymétrique, ce qui indique la présence d’un mélange vertical turbulent dans ces atmosphères, ce qui entraîne le lavage du dioxyde de carbone des profondeurs pour se mélanger au méthane dans la haute atmosphère. » La découverte de la « chimie des déséquilibres » sur une planète éloignée du système solaire est en soi une découverte historique pour JWST.

VHS 1256 b est un endroit très étrange. La planète n’orbite pas une étoile, mais deux étoiles naines brunes qui orbitent l’une autour de l’autre, n’orbitent pas autour de leur hôte binaire dans un cercle, mais plutôt dans une orbite elliptique très « excentrique ». Il se trouve à 72 années-lumière du système solaire dans la constellation de Corvus.

C’est quelque part entre 12 et 16 les masses de Jupiter, si grand que c’est un candidat nain brun raté plutôt qu’une planète. Ainsi, l’article y fait référence en tant que « compagnon d’amas planétaire » et pas seulement comme une planète. « Ce n’est certainement pas terrestre », a déclaré Hinckley. « C’est un peu comme une géante gazeuse, le super corps de Jupiter. » Quoi qu’il en soit, cet objet est à environ 360 fois la distance entre la Terre et le Soleil, loin des étoiles hôtes, il faut donc 17 000 ans pour tourner.

Webb est le télescope scientifique spatial le plus ambitieux et le plus complexe jamais construit, avec un miroir primaire massif de 6,5 mètres qui sera capable de détecter la faible lumière des étoiles et des galaxies lointaines. Il est uniquement conçu pour détecter la lumière infrarouge émise par des étoiles distantes, des planètes, des nuages ​​de gaz et de poussière.

Je vous souhaite un ciel clair et de grands yeux.

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Delphine Perrault

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