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Des étés plus chauds et des lacs de fonte menacent les bords de la plus grande calotte glaciaire du monde

Une étude unique en son genre portant sur les lacs d’eau de fonte de surface autour de la calotte glaciaire de l’Antarctique oriental sur une période de sept ans a révélé que la superficie et la taille de ces lacs varient considérablement d’une année à l’autre, fournissant de nouvelles informations sur le terrain. L’impact potentiel du changement climatique récent sur le « continent gelé ».

La recherche, dirigée par l’Université de Durham (Royaume-Uni), a utilisé plus de 2 000 images satellites du pourtour de la calotte glaciaire de l’Antarctique oriental pour déterminer la taille et le volume des lacs à la surface de la glace, également connus sous le nom de lacs supraglaciaires, à travers sept années consécutives entre 2014 et 2020.

L’étude, impliquant les universités de Newcastle, Lancaster et Georgia Institute of Technology, a montré que le volume du lac varie d’une année à l’autre jusqu’à 200% sur les plates-formes de glace individuelles (les extensions flottantes de la principale calotte glaciaire de l’Antarctique), et environ 72 % globalement.

Les lacs se sont également avérés plus profonds et plus grands pendant les saisons de fonte plus chaudes et se sont formés sur certaines plates-formes de glace potentiellement vulnérables.

Cette recherche a été publiée dans Communication Nature, est la première fois que des lacs d’eau de fonte ont été étudiés au cours de saisons de fonte successives sur l’ensemble de la calotte glaciaire, permettant d’explorer les contrôles de leur évolution. Par conséquent, l’étude donne un aperçu de la raison et de l’endroit où les lacs se développent et aidera les experts à comprendre quelles plates-formes de glace risquent le plus de s’effondrer en raison de la fonte de la surface.

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Chercheur principal, Ph.D. A déclaré l’étudiante Jennifer Arthur, Département de géographie, Université de Durham; « Nous savions que les lacs supraglaciaires étaient beaucoup plus étendus qu’on ne le pensait auparavant autour de la calotte glaciaire de l’Antarctique oriental, mais jusqu’à présent, nous n’en avons eu des instantanés que depuis quelques années.

« Notre étude révèle que la taille de ces lacs change beaucoup plus que ce à quoi nous nous attendions à l’origine. Nous avons été surpris par le nombre de lacs qui peuvent changer d’année en année entre les plates-formes de glace.

«Nous avons exploré les raisons possibles de cela et avons constaté que les températures estivales plus chaudes de l’air en Antarctique sont associées à des lacs plus étendus.

« En raison du changement climatique, les températures de l’air en Antarctique continueront d’augmenter et notre étude suggère que cela conduira à une augmentation du nombre et de la taille des lacs supraglaciaires, ce qui à son tour mettra certaines plates-formes de glace de l’Antarctique de l’Est à risque de faire fondre l’eau. s’effondrer. »

La calotte glaciaire de l’Antarctique oriental est la plus grande masse de glace au monde et contient suffisamment de glace pour élever le niveau de la mer d’environ 52 mètres.

La perte des plates-formes de glace frangées permet à la calotte glaciaire de s’écouler plus rapidement vers l’intérieur des terres dans l’océan, contribuant à l’élévation mondiale du niveau de la mer.

À ce jour, les observations de lacs supraglaciaires sur la calotte glaciaire de l’Antarctique oriental ont été relativement rares et la variabilité d’une année à l’autre est largement inconnue, ce qui rend difficile d’évaluer si certaines plates-formes de glace sont proches de la fonte des eaux de fonte sous le changement climatique.

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Cette étude aidera les experts à comprendre la composition du lac supraglaciaire, les effets climatiques sur celui-ci et à prédire quelles plates-formes de glace risquent le plus de s’effondrer.

La compréhension des conditions climatiques qui contrôlent la variabilité des eaux de fonte des lacs améliorera également la précision des modèles climatiques régionaux utilisés pour reproduire les observations et prédire les changements futurs de la calotte glaciaire de l’Antarctique.

L’étude a utilisé des images du satellite Landsat 8. Les travaux sur cette étude ont été financés par une bourse de doctorat du Conseil de recherche sur l’environnement naturel de l’UKRI et des subventions d’auteurs individuels du Conseil de recherche sur l’environnement naturel.

Delphine Perrault

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