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Ces créatures de Tchernobyl ne sont pas du tout affectées par les radiations – curieux

n Ces études révèlent que les nématodes vivant dans la zone d’exclusion de Tchernobyl ne se soucient pas des niveaux de rayonnement autour de la centrale électrique sinistrée. Après avoir analysé le génome de vers microscopiques, les scientifiques ont découvert que l’ADN de ces créatures restait totalement inchangé malgré leur exposition à des niveaux de rayonnements ionisants que nous, les humains, considérons comme nocifs.

« La catastrophe de la centrale nucléaire de Tchernobyl en 1986 a transformé ses environs en l'un des paysages les plus radioactifs de la planète. »« , écrivent les auteurs de l'étude. Près de 40 ans plus tard, une zone de 30 kilomètres autour du site reste déserte en raison de niveaux élevés de rayonnement persistant, même si l'on ne sait pas encore clairement comment cela a affecté la faune locale.

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« Le changement soudain de l’environnement a-t-il conduit à la sélection d’espèces, voire d’individus au sein d’une espèce, naturellement plus résistants aux rayonnements ionisants ? – estime l'auteur de l'étude Sofia Tintori. Pour enquêter, elle et ses collègues ont collecté 15 nématodes de différentes régions de la plante et ont comparé leurs génomes avec ceux de cinq autres vers de la même espèce provenant de différentes parties du monde.

Étant donné que les rayonnements ionisants peuvent provoquer des cassures double brin de l'ADN, les chercheurs ont émis l'hypothèse que les vers de Tchernobyl présenteraient des « réarrangements chromosomiques héréditaires » transmis à travers plusieurs générations de nématodes irradiés. Mais à leur grande surprise, les échantillons prélevés sur la plante n'ont montré aucune différence pigmentaire par rapport aux vers prélevés en Allemagne, aux États-Unis, en Australie, à Maurice et aux Philippines.

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Une analyse plus approfondie a révélé que le nématode de Tchernobyl ne présentait aucune mutation récemment acquise par rapport à d'autres espèces, ce qui indique que son ADN n'a pas été endommagé par les radiations de Tchernobyl.

« Cela ne signifie pas que Tchernobyl est sûr – cela signifie plus probablement que les nématodes sont des animaux très robustes et peuvent résister à des conditions difficiles. Nous ne savons pas non plus depuis combien de temps chacun des vers que nous avons collectés est resté dans la région. Nous ne pouvons donc pas être sûrs. Je suis sûr du niveau exact de rayonnement que chaque ver a reçu. » et ses prédécesseurs au cours des quatre dernières décennies.dit Tintori.

Les chercheurs se sont demandés si les nématodes manquaient simplement d’un mécanisme spécial pour réparer l’ADN endommagé. Ils ont donc exposé les animaux à trois produits chimiques mutagènes différents et ont observé comment ces mutations étaient transmises aux générations suivantes. Dans l’ensemble, ils ont constaté que différentes souches de nématodes présentaient différents niveaux de tolérance à ces mutagènes, mais que leurs réponses ne pouvaient pas être prédites en fonction de leur exposition aux rayonnements.

En d’autres termes, les vers de Tchernobyl ne protégeaient pas systématiquement mieux leur ADN que les nématodes provenant d’autres sites, ce qui suggère que les niveaux de rayonnement dans la région ne sélectionnaient pas les souches présentant un degré plus élevé de résistance génétique. Au lieu de cela, il semble que les nématodes ne soient tout simplement pas affectés par les rayonnements ionisants.

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Bien que ces découvertes soient évidemment une excellente nouvelle si vous êtes un ver microscopique, elles ont également des implications pour les humains. Par exemple, cela pourrait aider les scientifiques à comprendre pourquoi certaines personnes sont plus susceptibles que d’autres de subir des dommages à l’ADN, ce qui ouvrirait la voie à de nouvelles connaissances sur le développement du cancer et d’autres maladies.

« Maintenant que nous savons quelles souches de nématodes sont plus sensibles ou plus tolérantes aux dommages causés à l'ADN, nous pouvons utiliser ces souches pour étudier pourquoi différentes personnes sont plus sensibles que d'autres aux effets des agents cancérigènes. »dit Tintori.

L'étude a été publiée dans Actes de l'Académie nationale des sciences.

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Cunégonde Lestrange

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