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Un dauphin géant éteint ressemblait plus à une orque, selon une étude

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Un dauphin géant éteint ressemblait plus à une orque, selon une étude

Maintenant, les chercheurs ont confirmé qu'un ancien dauphin qui vivait à l'époque oligocène – il y a 33,9 millions à 23 millions d'années – premiers cétacés (un type de mammifère) qui utilisent l'écholocation pour naviguer sous l'eau et remplissent le rôle de prédateur de pointe, tout comme l'épaulard actuel.

Les dauphins permettent aux dauphins de "voir" sous l'eau à travers le son par écholocation. Ils le font en diffusant des appels pour localiser des objets éloignés dans l'eau, puis en interprétant les échos des ondes sonores rebondissant sur ces objets.

Le squelette aide à combler les lacunes de l'histoire évolutive de ces mammifères marins retournant à la mer.

Les cétacés sont un ordre de mammifères, y compris les dauphins, les baleines et les marsouins. Les odontocètes ou les baleines à dents sont un ordre de cétacés qui comprend les dauphins, les marsouins et toutes les autres baleines à dents, comme les cachalots.

Le spécimen, appelé Ankylorhiza linkedemani, a été partiellement découvert dans des formations rocheuses en Caroline du Sud, le étude publié jeudi dans la revue Current Biology.

Sa taille de 15 pieds de haut, son museau plus court et plus fort, ses vêtements dentaires et sa formation vertébrale ont indiqué qu'Ankylorhiza était le premier prédateur d'Odontocète à manger des petites et des grandes proies et à nager plus rapidement que les autres baleines. Cela indique pour la première fois qu'il était l'un des rares cétacés éteints à avoir une position écologique comparable à celle des épaulards.

"Nous voyons ce même modèle dans les archives fossiles des carnivores terrestres", a déclaré Anthony Friscia, professeur agrégé adjoint de biologie intégrative et de psychologie à l'Université de Californie à Los Angeles, qui ne faisait pas partie de l'étude.

& # 39; Par exemple, vous voyez un & # 39; Le prédateur félin est apparu de nombreuses fois avant d'obtenir le rayonnement moderne des chats. Ce type d'évolution répétée d'écologies comparables est à la base de tant d'études sur le fonctionnement de l'évolution à long terme. "

Comment un squelette rare a été découvert

La rareté des squelettes de baleines de l'époque oligocène a entravé les efforts de recherche pour comprendre l'évolution de la propulsion des baleines modernes, propulsées par leurs nageoires caudales (queues) mais contrôlées par leurs pattes avant, selon l'étude.

"Nous attendons de tels fossiles depuis des décennies", a déclaré Olivier Lambert, directeur des opérations Terre et histoire de la vie et évolution des paléobiosphères à l'Institut royal des Sciences naturelles de Belgique. Lambert n'a pas été impliqué dans l'enquête.

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C'est ce que le squelette a suggéré Les caractéristiques de leurs palmes et de leur propulsion ont peut-être évolué il y a plus de 35 millions d'années, ce qui était l'hypothèse antérieure, a déclaré le co-auteur de l'étude, Robert Boessenecker, associé de recherche et instructeur adjoint au Département de biologie et des sciences de l'environnement de l'Université de Charleston en Caroline du Sud.

"Si vous êtes un mammifère ou un reptile qui envahit l'eau, il n'y a que peu de choses que vous pouvez faire pour développer une natation efficace. Et les mêmes traits ont évolué à plusieurs reprises dans différents groupes", a expliqué Boessenecker. & # 39; Dans ce cas, ils ont même continué d'évoluer vers des lignes parallèles de descendance commune. & # 39;

Dans les années 1880, le museau partiel du dauphin – une baleine à dents du groupe Odonoceti – a été récupéré lors du dragage de la rivière Wando en Caroline du Sud.

Le premier squelette du dauphin a été découvert dans les années 1970 et est le défunt Albert Sanders, conservateur d'histoire naturelle du Charleston Museum Bunting. Un autre Le squelette presque complet, décrit dans la présente étude, a été fouillé dans les années 1990 lorsque le paléontologue Mark Havenstein l'a trouvé lors de la construction d'un lotissement de logements en Caroline du Sud.

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Il a ensuite été donné au Mace Brown Museum of Natural History pour d'autres recherches, mais classé comme appartenant à Squalodon, un genre de baleines éteint – que les chercheurs de l'étude a indiqué qu'il s'agissait d'une classification incorrecte.

Après que Boessenecker ait été engagé par le musée pour étudier ces fossiles, il a examiné le squelette en 2015. Le fait que le squelette n'appartienne pas au genre Squalodon était bien connu à l'époque dans la communauté des chercheurs, a-t-il dit, mais personne n'avait fait la recherche finale pour expliquer pourquoi.

Évolution parallèle

Les chercheurs ont également voulu savoir pourquoi et comment les baleines à fanons ont évolué à partir des baleines à dents. Ils ont constaté que les caractéristiques du squelette des dauphins derrière son cou impliquaient que les fanons et les baleines à dents modernes, bien que séparés, auraient développé des caractéristiques similaires en raison de l'évolution parallèle dans les environnements aquatiques similaires qu'ils habitaient.

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& # 39; Le modèle résultant est inattendu, compte tenu de ce que nous savons de la (animaux vivants) ", a déclaré John Gatesy, chercheur principal à l'American Museum of Natural History qui n'était pas impliqué dans l'étude.

Les traits interprétés comme des traits partagés par les cétacés vivants ont plutôt évolué vers des lignées distinctes, a ajouté Gatesy – les baleines modernes ont donc atteint leur position actuelle à travers de multiples sentiers similaires remontant à leurs ancêtres.

Evolution de l'écholocation

Ankylorhiza a été la première baleine écholocatrice à devenir un prédateur de pointe en raison d'une articulation crânienne qui permettait une amplitude de mouvement identique à celle d'un orque moderne, Dit Boessenecker.

Ankylorhiza avait de grandes dents avec des racines épaisses, ce qui peut avoir renforcé les dents contre les fractures tout en secouant les proies en petits morceaux parce qu'elles n'avaient pas de molaires – "c'est exactement ce que les orques font avec les phoques", a déclaré Boessenecker.

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Les défenses du dauphin signifiaient probablement qu'il pouvait éperonner d'autres animaux avec ses dents. "C'est difficile à tester, mais les dauphins modernes foncent et tuent des défenses", a déclaré Boessenecker.

Après l'extinction de cet ancien dauphin il y a environ 23 millions d'années, les dauphins à dents de requin et les cachalots géants ont évolué pour occuper la position d'Ankylorhiza en 5 millions d'années. Les cachalots géants avaient d'énormes dents et sont probablement tombés sur des baleines plus petites, tandis que les cachalots actuels mangent principalement des calmars géants.

Après la disparition des orques il y a environ 5 millions d'années, le site écologique a été ouvert jusqu'au développement des orques pendant la période glaciaire il y a environ 2 millions d'années.

"Il existe de nombreux autres dauphins et baleines à fanons uniques et étranges des roches âgées de l’oligocène à Charleston, en Caroline du Sud", a déclaré Boessenecker dans un communiqué de presse.

"Parce que l'ère oligocène est celle où l'alimentation des filtres et l'écholocation ont évolué pour la première fois, et comme les sites de mammifères marins de cette époque sont rares dans le monde entier, les fossiles de Charleston offrent la fenêtre la plus complète sur l'évolution précoce de ces groupes."

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