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Une nouvelle mission de la NASA étudie comment les orages violents pourraient affecter le changement climatique

iStock / LaserLens

(Salina, KS) — La NASA a récemment commencé de nouvelles recherches pour étudier comment les conditions météorologiques estivales sévères affectent les couches supérieures de l’atmosphère terrestre.

Kenneth Bowman, PhD, chercheur principal du projet de recherche Summer Stratosphere Dynamics and Chemistry (DCOTSS), a parlé aux journalistes du projet lors d’une conférence de presse mardi. Leur objectif, a-t-il dit, est de comprendre comment les violents orages d’été au-dessus des États-Unis affectent la stratosphère – la deuxième couche de l’atmosphère terrestre lorsque vous vous déplacez dans l’espace – d’autant plus que le changement climatique provoque plus souvent des orages intenses.

La plupart des orages se produisent dans la couche inférieure de l’atmosphère, que nous appelons la troposphère. Mais lorsque nous subissons des orages particulièrement violents, le courant ascendant – l’air qui monte dans la tempête – peut en fait s’étendre au-delà de la couche au-dessus, qui est la stratosphère », a déclaré Bowman.

Lorsque cela se produit, a-t-il déclaré, l’air dans la troposphère peut s’élever dans la stratosphère en aussi peu que 20 à 30 minutes. Ces véhicules ascendants peuvent transporter des polluants et de l’eau qui n’atteindraient normalement pas ce niveau de l’atmosphère en si peu de temps.

La stratosphère est généralement sèche, selon le site Web du projet, et l’eau et les polluants peuvent avoir un “impact significatif sur les processus radiologiques et chimiques” dans la stratosphère.

Les processus de mise à jour peuvent “modifier la composition chimique de la stratosphère, un processus qui ne se serait pas produit autrement”, a déclaré David Willmouth, PhD, un scientifique de Harvard travaillant sur le projet. Leur travail déterminera si c’est le cas.

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Bowman a expliqué que la stratosphère est importante car elle contient la couche d’ozone de la Terre, qui nous protège des rayons ultraviolets nocifs provenant du soleil. Environ 90% de la couche d’ozone mondiale se trouve dans la stratosphère, selon Willmouth.

Wilmouth a déclaré que la couche d’ozone est “critique” pour protéger la vie sur Terre. Si son bouclier protecteur s’affaiblissait, les humains seraient plus susceptibles de développer un cancer de la peau, des cataractes et un système immunitaire affaibli, selon la NASA.

Dan Chiczo, PhD, professeur et président du Département des sciences de la Terre, de l’atmosphère et des planètes à l’Université Purdue, a déclaré lors du briefing que leur objectif est spécifiquement de comprendre la composition et la taille des particules qui pénètrent dans la stratosphère, et comment elles pourrait affecter le climat de la Terre. Chiczu a déclaré que la recherche aiderait également les scientifiques à comprendre le processus de formation des nuages ​​et leur dépôt ultérieur.

Comprendre la relation entre le changement climatique et les particules dans l’air est essentiel car, en fin de compte, chacun peut exacerber l’impact de l’autre sur la santé humaine et le mode de vie.

Pour le projet, la NASA travaille avec plusieurs universités à travers le pays, ainsi qu’avec le National Center for Atmospheric Research et la National Oceanic and Atmospheric Administration.

La mission consiste en trois déploiements de huit semaines au cours des saisons d’été 2021 et 2022. DCOTSS utilisera l’avion de recherche à haute altitude ER-2 de la NASA pour la mission.

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DCOTSS sera exploité à partir de Salina, au Kansas, un emplacement choisi par les chercheurs en raison de son emplacement central aux États-Unis et d’une région du pays particulièrement sujette aux orages violents et violents pendant l’été.

L’ER-2 est équipé d’instruments préprogrammés entièrement automatisés qui peuvent mesurer les gaz et les particules qui sortent des pics de débordement lors des orages, ainsi que des informations météorologiques, telles que la vapeur d’eau, a déclaré Wilmouth.

L’avion ne peut transporter que son pilote, qui doit porter une combinaison pressurisée pour résister à des altitudes élevées, qui peuvent atteindre 70 000 pieds, soit environ le double de l’altitude d’une compagnie aérienne commerciale typique, selon le site Web du projet.

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Delphine Perrault

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