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Un fossile de dinosaure blindé vieux de 110 millions d'années révèle son dernier repas

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Un fossile de dinosaure blindé vieux de 110 millions d'années révèle son dernier repas

Et maintenant, nous savons ce qu'il a mangé pour son dernier repas.

Les estomacs de dinosaures et les preuves de leur alimentation sont rarement conservés. Parfois, des graines et des brindilles ont été trouvées dans les entrailles des restes de dinosaures, mais jamais de preuves concluantes sur les plantes réelles.

Dans ce cas, une tombe boueuse a si bien enveloppé et préservé le dinosaure que même son contenu stomacal est resté pour nous dire que c'était un mangeur difficile.

"Les fragments de feuilles et autres fossiles végétaux ont été conservés jusqu'aux cellules", a déclaré dans un courriel David Greenwood, co-auteur de l'étude, biologiste à l'Université de Brandon et professeur adjoint à l'Université de la Saskatchewan.

Le nodosaurus, connu sous le nom de Borealopelta markmitchelli, a été trouvé en 2011 lors d'opérations minières au nord de Fort McMurray en Alberta, au Canada.

Après sa mort, les restes du dinosaure se sont retrouvés dans une mer antique, ont atterri sur le dos dans les fonds marins boueux et sont restés intacts jusqu'à il y a neuf ans.

Il est exposé au Royal Tyrrell Museum of Palaeontology en Alberta depuis 2017. Le fossile a été dévoilé après que le technicien du musée Mark Mitchell a consacré six ans à révéler soigneusement la peau et les os préservés du dinosaure de la roche marine dans laquelle il était enveloppé.

Dans la vie, le dinosaure – un type d'Ankylosaurus – pesait plus d'une tonne. Mais il vivait de plantes et préférait les fougères en fonction du contenu de son estomac. La pièce qui ressemble à son ventre a à peu près la taille d'un ballon de football.

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"La découverte du contenu de l'estomac véritablement préservé d'un dinosaure est extrêmement rare, et cet estomac récupéré du nodosaure momifié par l'équipe du musée est de loin l'estomac de dinosaure le mieux conservé jamais trouvé", a déclaré Jim Basinger, co-auteur de l'étude et de l'Université. ou géologue de la Saskatchewan, dans un communiqué.

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"Quand les gens voient ce fossile étonnant et qu'on nous dit que nous savons quel était le dernier repas, parce que l'estomac avait été si bien préservé dans le squelette, il va presque raviver la bête pour eux et avoir un aperçu de la façon dont il animal portait réellement de ses activités quotidiennes, où il vivait et quelle était sa nourriture préférée. "

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Cette découverte met en lumière des preuves définitives de ce qu'un gros dinosaure herbivore a mangé – dans ce cas, de nombreuses frondes de fougère mâchées, quelques tiges et des brindilles. Les détails des plantes étaient si bien conservés dans l'estomac qu'ils pouvaient être comparés à des échantillons de plantes modernes.

"Nous avons pu voir les différentes couches cellulaires dans un fragment de feuille, y compris l'épiderme avec des pores appelés stomates, à travers lequel les plantes absorbent le dioxyde de carbone", a déclaré Greenwood. “ Nous pouvions également voir les motifs de surface des cellules de l'épiderme, ce qui était une sorte de casse-tête que nous voyons sur de nombreuses fougères vivantes. ''

Un mangeur difficile

Cette découverte a changé ce que les chercheurs savent sur le régime alimentaire de ces gros herbivores, et la matière végétale en a révélé davantage sur les interactions du dinosaure avec son environnement.

Il s'agit d'un aperçu détaillé du contenu stomacal du nodosaure.

Ce nodosaure était difficile. Les chercheurs ont comparé le contenu de son estomac à des études sur des feuilles fossiles de la même période et de la même région. Le nodosaure mangeait spécifiquement les feuilles molles de certaines fougères et négligeait largement les feuilles communes de cycas et de conifères.

Au total, ils ont trouvé 48 microfossiles de pollen et de spores, dont de la mousse et de l'hépatique, 26 mousses de macis et les fougères, deux plantes à fleurs et 13 conifères.

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"Le manque de queues de cheval et la rareté des cycas et des conifères est surprenant, car ils sont communs dans la flore environnante", a déclaré Caleb Marshall Brown, auteur et conservateur de la systématique et de l'évolution des dinosaures au Royal Tyrrell Museum of Paléontologie, dans un email. & # 39; Même au sein des fougères, il semble que Borealopelta ait une préférence pour certains types de fougères tout en ignorant les autres. & # 39;

La conservation de la matière végétale dans son estomac suggère que le dinosaure est mort et a été enterré peu de temps après avoir mangé. Sur la base des anneaux de croissance et de la maturité de certains des plants, les chercheurs ont pu déterminer que la mort du dinosaure s'est probablement produite entre la fin du printemps et le milieu de l'été, a déclaré Brown.

Avec un côté de charbon de bois

Ensuite, il y a la question du charbon de bois, qui a également été trouvée dans son estomac. Cela signifiait probablement qu'il broutait dans une zone touchée par les incendies de forêt. Les chercheurs savent que les incendies de forêt au début du Crétacé, il y a 100 millions à 145 millions d'années, étaient courants dans les forêts. Et après les incendies de forêt, les fougères fleurissent au ras du sol.

Ce bloc stomacal du nodosaure a à peu près la taille d'un ballon de football.

& # 39; Si vous y réfléchissez, cela pourrait avoir un sens, & # 39; dit Brown. "Si vous êtes un nodosaure, vous ne pouvez manger que près du sol. Cette nouvelle croissance sera également plus digestible et aura une teneur en nutriments plus élevée que la croissance établie [comme les conifères]. En conséquence, de nombreux herbivores de grands mammifères sont connus aujourd'hui, il recherchera les zones récemment brûlées dans les prairies et les forêts, car elles offrent des possibilités d'alimentation uniques. "

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Des incendies de forêt se sont probablement produits dans la zone où le nodosaure broutait depuis six à 18 mois, a expliqué Greenwood. C'est beaucoup de temps pour que les fougères luxuriantes apparaissent.

"La découverte du charbon de bois avec un estomac rempli de fougères ouvre une fenêtre sur la biologie de ce grand dinosaure blindé herbivore, car elle a suggéré que Borealopelta était probablement un herbivore clé qui a façonné le paysage à travers son pâturage et brouté sur le les fougères poussent dans les zones ouvertes causées par les incendies de forêt ", a déclaré Greenwood." C'est tellement cool. "

La paléobotanique, l'étude des fossiles végétaux, donne un aperçu que les squelettes de dinosaures ne peuvent tout simplement pas, a déclaré Greenwood.

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Des pierres de gésier ont été trouvées dans l'estomac du dinosaure, tout comme celles avalées par les oiseaux pour faciliter la digestion.

Les chercheurs continueront d'étudier le dinosaure pour voir quels autres secrets ils peuvent révéler, tels que la façon dont il pourrait prospérer et atteindre une taille aussi grande avec une nourriture de relativement mauvaise qualité, a déclaré Brown. Jessica Kalyniuk, étudiante diplômée de Greenwood, étudie les plantes fossiles de la formation Gates dans les contreforts des montagnes Rocheuses de l'Alberta pour en apprendre davantage sur les forêts où vivait le Nodosaurus.

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