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Solar Orbiter a pour mission de révéler les secrets du soleil

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Solar Orbiter a pour mission de révéler les secrets du soleil

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Dimanche soir, la sonde américano-européenne Solar Orbiter a lancé un voyage depuis la Floride pour approfondir notre compréhension du soleil et de la façon dont il forme la météo spatiale qui influence la technologie sur Terre.

La mission, une collaboration entre l'ESA (l'Agence spatiale européenne) et la NASA, a été démantelée avec succès du Centre spatial Kennedy à Cap Canaveral à 23h03 (lundi 0403 GMT) et peut durer jusqu'à neuf ans, voire plus.

Les scientifiques disent que le vaisseau devrait fournir des informations sans précédent sur l'atmosphère du soleil, ses vents et ses champs magnétiques, y compris la façon dont il forme l'héliosphère, la vaste bande d'espace que notre système englobe.

En voyageant hors du plan écliptique – la ceinture spatiale à peu près alignée avec l'équateur du soleil, à travers lequel les planètes orbitent – il obtient les toutes premières images des régions polaires inconnues de notre étoile.

Basé sur la gravité, la terre et Vénus aident, Solar Orbiter se balance dans une vue à vol d'oiseau des pôles du soleil.

"Je pense que c'était parfait, vous vous sentez soudainement vraiment connecté à l'ensemble du système solaire", a déclaré Daniel Muller, scientifique du projet ESA, peu après le lancement.

"Vous êtes ici sur terre et vous lancez quelque chose près du soleil."

«Nous avons un objectif commun: obtenir de bonnes données scientifiques de cette mission. Je pense que nous allons réussir ", a ajouté Holly Gilbert, directrice de la division scientifique de la NASA.

Météo spatiale

Dix instruments ultramodernes à bord enregistreront d'innombrables observations pour aider les scientifiques à trouver des indices sur ce qui motive les vents et les éruptions solaires.

Ceux-ci émettent des milliards de particules hautement chargées qui affectent la terre et produisent les spectaculaires aurores boréales. Mais ils peuvent également perturber les systèmes radar et les réseaux radio et même rendre les satellites inutilisables.

La plus grande tempête de soleil sur des sommets records a frappé l'Amérique du Nord en septembre 1859, avec une grande partie du réseau télégraphique du continent éteint et le ciel inondé par une lumière nordique visible loin dans les Caraïbes.

"La société s'appuie de plus en plus sur ce qui se passe dans l'espace, et c'est pourquoi nous sommes plus dépendants de ce que fait le soleil", explique Etienne Pariat, chercheur à l'observatoire du CNRS à Paris.

"Imaginez que seulement la moitié de nos satellites ont été détruits", a ajouté Matthieu Berthomier, chercheur au Laboratoire de physique des plasmas de Paris. "Ce serait un désastre pour l'humanité."

Bouclier thermique en titane

L'approche par sonde intervient tous les six mois, lorsque Solar Orbiter est plus proche du soleil que Mercure, à seulement 42 millions de kilomètres.

Avec un bouclier thermique en titane conçu sur mesure, il est conçu pour résister à des températures allant jusqu'à 500 degrés Celsius (930 degrés Fahrenheit). La structure résistante à la chaleur est recouverte d'une fine couche noire de phosphate de calcium, une poudre semblable au charbon de bois qui est similaire aux pigments utilisés dans les peintures rupestres préhistoriques.

Le bouclier protège les instruments contre les radiations de particules extrêmes émises par les explosions solaires.

Tous les télescopes du vaisseau spatial, sauf un, regarderont à travers les trous du bouclier thermique qui s'ouvrent et se ferment dans une danse soigneusement orchestrée, tandis que d'autres instruments fonctionnent derrière l'ombre du bouclier.

Comme la terre, les pôles du soleil sont extrêmement différents du reste du corps. Il est recouvert de trous coronaux, des parties plus froides où se produit un vent solaire rapide.

Les scientifiques pensent que cette région peut être la clé pour comprendre ce qui motive son activité magnétique.

Tous les 11 ans, les pôles du soleil se retournent: le nord devient le sud et vice versa. L'activité du soleil augmente juste avant cet événement, envoyant de puissants éclats de matière solaire dans l'espace.

Solar Orbiter observera la surface lors de son explosion et enregistrera les mesures au fur et à mesure que le matériau franchit le vaisseau spatial.

Le seul vaisseau spatial qui a déjà survolé les pôles du soleil était une autre entreprise commune ESA / NASA, l'Ulysse, lancée en 1990. Mais elle ne s'est pas rapprochée du soleil plus que la terre.

"Vous ne pouvez pas vous rapprocher beaucoup plus que Solar Orbiter et regarder le soleil", a déclaré Muller de l'ESA.

La mission sera gérée depuis le Centre européen des opérations spatiales à Darmstadt, en Allemagne.

Après le lancement, l'équipe testera pendant trois mois pour vérifier si les systèmes fonctionnent correctement avant d'utiliser les instruments in situ.

Les outils de télédétection sont activés par la première approche de Solar Orbiter au soleil, en novembre 2021.

Il fonctionnera avec la sonde solaire Parker de la NASA, lancée en 2018 et volant beaucoup plus près du soleil, à travers l'atmosphère intérieure de l'étoile pour voir comment l'énergie circule à travers la couronne.

(AFP)

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