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Les paléontologues retracent l’évolution des canidés en créatures de la période triasique

La conception de l’artiste montre une espèce de dicynodonte connue sous le nom de Dicynodon. (Illustré par Marilyn Hill Donnelly)

Des examens dentaires de fossiles datant de plus de 200 millions d’années indiquent que les premiers vrais canidés étaient brandis par des sous-espèces de créatures à l’apparence étrange connues sous le nom de dicynodontes.

Les preuves, présentées aujourd’hui dans Actes de la Royal Society B, pourrait faire la lumière sur la façon dont les défenses d’espèces allant des éléphants et des morses aux porcs et aux lapins ressemblant à des lapins ont émergé.

« Les chiens ont évolué plusieurs fois, ce qui vous fait vous demander comment et pourquoi ? » Co-auteur de l’étude Christian Sidor, professeur de biologie à l’Université de Washington et conservateur du Burke Museum of Natural History and Culture de l’Université de Washington, a déclaré dans nouvelle Edition. « Nous avons maintenant de bonnes données sur les changements anatomiques qui doivent se produire pour l’évolution des canidés dicynodontes. Pour d’autres groupes, comme les porcs ou les morses, le jury est encore sorti. »

Les Dicynodontes, qui existaient au Permien et au Trias il y a 270 millions à 201 millions d’années, semblent être le plus ancien groupe d’animaux à avoir des défenses. Le nom vient du terme grec pour « deux dents de chien ». Les différentes espèces variaient en taille des rats actuels aux éléphants. Ils sont classés comme Les reptiles sont semblables aux mammifères Ou des mammifères ressemblant à des reptiles.

Quoi qu’il en soit, ils sont considérés comme les ancêtres des mammifères actuels. L’auteur principal a dit Megan Whitneyqui a obtenu un doctorat. à l’Université du Wisconsin et est maintenant chercheur postdoctoral à l’Université Harvard.

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Dicynodonte crâne

Une grande défense est montrée en bas à gauche dans cette vue du crâne fossilisé d’un dicynodonte connu sous le nom de Dolichuranus, trouvé en Tanzanie. (Photo du Field Museum/Ken Angelczyk)

Pour approfondir les origines des canidés, Whitney, Sidor et leurs collègues du Chicago Field Museum et de l’Idaho State University ont analysé des échantillons de 19 dents fossilisées, représentant 10 espèces différentes de Dicinodontes. La plupart des échantillons ont été collectés lors des expéditions en Tanzanie et en Zambie. Ces échantillons sont actuellement stockés dans des musées aux États-Unis, mais reviendront en Afrique à la fin du projet de recherche.

L’une des premières tâches de recherche a été de déterminer ce qui constituait réellement une défense. « C’est un terme étonnamment vague », a déclaré Whitney.

Elle et ses collègues soutiennent que pour qu’une dent soit un chien, elle doit s’étendre au-delà de la bouche et continuer à pousser tout au long de la vie de l’animal. Contrairement aux dents de la plupart des mammifères, les canines doivent avoir une surface en dentine molle plutôt qu’en émail dur. Cette exigence peut exclure les dents de rat, par exemple, bien qu’elles collent parfois les unes aux autres.

Certaines des dents des spécimens de dicynodontes n’auraient pas non plus pu être qualifiées de canines, car elles étaient en émail plutôt qu’en ivoire. Les chercheurs ont soumis les dents à une tomodensitométrie et placé des échantillons minces comme du papier sous un microscope pour distinguer les canines des non canines, voir comment les dents s’attachent au crâne et voir comment elles poussent.

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Les anciennes espèces de dicynodontes avaient tendance à avoir de grandes dents plutôt que de vraies canines, mais les spécimens suggèrent que plusieurs espèces ont évolué indépendamment pour avoir des canines au fil des ans. Les chercheurs ont également découvert que les ligaments attachés entre les dents et la mâchoire s’adaptaient au fil du temps pour accueillir les canines.

dents dectodon

Les dents fossilisées d’une espèce appelée Diictodon sont recouvertes d’émail, ce qui les rend plus semblables à des dents traditionnelles qu’à un chien. A droite, une image en coupe illuminée par une lumière polarisée révèle un anneau d’émail autour de l’extérieur de la dent. (Image avec l’aimable autorisation de Megan Whitney)

Les chercheurs notent que les dents émaillées seront beaucoup plus rigides et résistantes que les canines incrustées d’ivoire, mais que les canines sont plus faciles à réparer après avoir frappé. « Les dents émaillées sont une stratégie évolutive différente de celle des canines en ivoire », a déclaré Whitney. « C’est un compromis. »

Les animaux canins sont bien adaptés pour s’enraciner dans le sol. Et s’ils endommagent leurs crocs lors des mêlées avec les attaquants, ces dommages peuvent éventuellement être réparés. En revanche, les dents émaillées resteront ébréchées de façon permanente.

Des études futures pourraient fournir des informations supplémentaires sur la façon dont les dicynodontes et d’autres espèces anciennes utilisaient leurs défenses – et, en général, comment ils vivaient.

« Les os et les dents peuvent enregistrer la vie d’un animal dans ses tissus », a déclaré Sidor. « Sur une défense en constante croissance, l’ivoire enregistre une mesure quotidienne de la vitesse de croissance d’un animal. A-t-il grandi plus vite ou plus lentement pendant certaines saisons ? Il a cessé de croître pendant un certain temps ? La création de fines sections d’os et de dents déverrouille un beaucoup d’autres choses intéressantes sur l’animal. « , presque comme analyser les cernes des arbres. C’est le genre de questions que nous pouvons continuer à chercher. « 

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Outre Whitney et Sidor, les auteurs de l’étude figuraient dans les Actes de la Royal Society B, intitulés « L’évolution de la défense synapside : aperçu de l’histologie de la défense Dicynodont Therapside » comprend ken anglais Et Brandon paon.

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Delphine Perrault

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