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Il est possible que la poussière cosmique ait fourni le phosphore nécessaire pour démarrer la vie

À moins que vous ne soyez agriculteur ou pharmacien, le phosphore entre rarement dans votre conscience. Cependant, leurs composés forment l’épine dorsale structurelle de notre code génétique et conduisent l’énergie derrière presque tous les métabolismes de la vie. Mais la biodisponibilité du phosphore en chimie prébiotique n’était pas une réalité ; Son existence ici sur Terre est peut-être au mieux une coïncidence.

Un article récent paraît dans Journal of Geophysical Research : physique de l’espace, ne fait que souligner ce point en décrivant un diagramme décrivant comment le phosphore terrestre a été effectivement livré à notre planète il y a environ 4,5 milliards d’années.

L’équipe, dirigée par des chercheurs de l’École de chimie de l’Université de Leeds au Royaume-Uni, a observé que lorsque la Terre s’est formée, le phosphore présent a très probablement coulé dans le noyau en fusion de notre planète. Mais ils notent qu’une partie des particules de poussière interplanétaires en orbite autour de notre Soleil est susceptible de se retrouver dans l’atmosphère terrestre.

Les particules de poussière cosmiques peuvent transporter du phosphore dans l’atmosphère terrestre, rapporte l’American Geophysical Union (AGU). À partir de là, AGU note qu’une série de réactions chimiques réencapsulent l’élément sous des formes biologiquement utiles qui finissent par se déposer à la surface de la Terre.

En empiétant sur l’atmosphère terrestre, cette poussière a été affectée par le frottement atmosphérique, ce qui en a fait évaporer et fondre une partie. Les auteurs de l’article décrivent un réseau de réactions chimiques potentielles qui décrivent le processus spécifique par lequel cette poussière cosmique peut produire des particules de phosphore biologiquement bénéfiques, note AGU. C’est un processus continu, qui se produit même maintenant.

Les chercheurs ont également pu prédire quelles régions du globe pourraient recevoir le plus de phosphore de la poussière cosmique chaque année. On pense que trois chaînes de montagnes sont les récipiendaires de la majeure partie du phosphore transporté par cette poussière, et elles comprennent le nord des montagnes Rocheuses, l’Himalaya et le sud des Andes.

L’équipe de Leeds émet même l’hypothèse que la couche atmosphérique de la molécule contenant l’OPO pourrait encercler la Terre à une altitude de 90 km au-dessus de notre surface. L’espoir est que les futures recherches atmosphériques soient capables de détecter la présence de cette couche de phosphore.

Mais sans doute la principale leçon dans tout cela est que même sous notre propre soleil, le phosphore est difficile à trouver.

comme papier 2020 dans Lettres de revues astrophysiques (APJL) Il indique que le phosphore est trois fois moins abondant dans le soleil que d’autres éléments phototrophes importants. Cependant, essayer de déterminer leur abondance autour d’autres étoiles est très difficile, principalement parce qu’il n’y a pas de raies spectrales à détecter aux longueurs d’onde optiques. Comme le souligne cet article, même l’utilisation de télescopes spatiaux pour le détecter dans d’autres étoiles ne sera pas une tâche facile, car les raies spectrales se fondent souvent dans le proche ultraviolet et sont difficiles à distinguer.

Quoi qu’il en soit, pour l’instant, le Soleil semble toujours riche en phosphore par rapport à d’autres étoiles proches, notent les auteurs de l’APJL. Mais les données sur l’abondance de phosphore dans d’autres étoiles ne sont disponibles que pour moins d’un pour cent de toutes les étoiles. Ainsi, comme le soulignent les auteurs, il est donc difficile de faire des déclarations sur la répartition du phosphore dans d’autres étoiles semblables au Soleil.

Comme le notent les auteurs de l’APJL, il y a une forte mise en garde. Comme ils l’ont écrit, sur les planètes rocheuses qui se forment autour d’étoiles hôtes qui contiennent beaucoup moins de phosphore, le fait qu’une si grande partie soit divisée en un noyau de planète particulière pourrait exclure la possibilité d’une exoplanète habitable avec suffisamment de phosphore pour que la vie se développe.

Le résultat est que, sous sa forme biodisponible, le phosphore ici sur Terre semble être une fois dans un affichage lunaire bleu. L’accumulation de poussière cosmique dans notre atmosphère semble fournir à la Terre une source inattendue et continue de renouvellement du phosphore. Mais cela donne également aux astrobiologistes une autre case pour vérifier si la vie évolue ailleurs.

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Delphine Perrault

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